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ラスト・ラウンド <下>


2打連続の大ショート・・・シングルプレーヤーには考えられないパッティングをしたAさんに、キャディーさんが思わず


「やだぁ、Aさんったら~。 もっと強く打たな・・・」


と言いかけたところで、並んで立っていたBさんは掌をキャディーさんに向けて制し、囁きました。


「すまんが・・・何も言わんでアイツの好きにさせてやってくれ。」


そう言うBさんの顔を見たキャディーさんは、思わず息を呑みました。


Bさんの目には涙が溢れていたのです。


それを見た瞬間、キャディーさんはハッと気づいたのです。


(もしかしたら・・・Aさんは、早く終わらせたくないんだ。 一打でも多く打ちたいんだワ、きっと!)


キャディーさんは黙って頷くと、それ以降は無言を通します。


10年以上、数え切れぬほどラウンドしてラインを知り尽くしたグリーンに、あたかも


(世話になったなぁ・・・ありがとう。)


と感謝の気持ちを伝えるかのような8パットでありました。


〝 カッコーン !〟


最後の30センチをカップインした刹那、暫しその場から動こうとしないAさんの目からキラッと光るものが・・・。


2番から8番ホールまで、Aさんの 〝万感の想いを込めた尺取パット〟は続きました。


そして9番ホールのティーショットを打ち終わったAさんの


「ここは歩かせてくれないか。」 


という言葉にBさんは黙って頷くと、キャディーさんにカートの運転を任せ、2人は肩を並べてゆっくりとフェアウェーを歩きました。


時は4月初旬・・・コースに植えられたソメイヨシノが満開となり、北関東に春の訪れを告げていました。


       

桜を愛でながらの9番ホールを・・・そして3人とも沈黙したままの静寂に包まれたグリーン上を、1m刻みのパットで上がったAさん。


マスター室までカートで戻ってくると、Bさんが


「おい、もうハーフ行けるか?」



と問いかけると、

「いや、体がキツいょ。 ハーフで十分だ。」


と答えるAさん。


「・・・わかった。 じゃ、これで上がろう。 キャディさん、サインするワ。」


クラブ確認票を持ってきたキャディーさんは、もうAさんの顔をまともに見ることは出来ず。


「ありがとうな。」


Aさんの言葉に、彼女はお辞儀をすると両手で顔を隠して逃げるようにマスター室の前から走り去っていきました。


「風呂はいいから、もう帰ろう。」


かつてのライバルに痩せた体を見られたくないのか、Aさんはそう言ってロッカールームへ。


・・・そして、支配人が深々と頭を下げて見送ってくれたクラブハウスを後にした、帰りの車中。


「おい、今日の負けはいくらだ?」 と問いかけるAさんに、


「バッカヤロウ! あんなにパットされたら、何打だか分からねぇだろうが。」


と返すBさん。


「うん・・・そうだな。 ・・・すまなかった。」


暫しの沈黙の後、Bさんは尋ねました。


「おい、これで良かったのか?」


「あぁ・・・ありがとう。」


ガラス越しに流れる景色を眺めたまま答えるAさんの目からは、溢れる涙が止まることはなく・・・そしてBさんはただただ押し黙ってハンドルを握るのみ。


ゴルフ場から病院に直行したAさんは、その後再びゴルフ場に行くことはおろか、自宅に帰ることもできぬまま、4ヶ月経たずして不帰の人に。           
告別式では奥さんから頼まれ、最後のラウンドで着用していたセーターとスラックスを棺に納めたBさんは、火葬場でAさんが昇っていったであろう青空を見上げながら、ひとりごちました。


「おい、Aよ。 お前はいいょなぁ。 

オレの・・・オレの最後のゴルフには、誰が付き合ってくれるんだよォ!」


しかしBさんの声は蝉時雨にかき消され、誰の耳にも届くことはありませんでした。    


          


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